Cuando el tiro sale por la culata

Archivos 02 Dez 2023

Cuando el tiro sale por la culata

Por Irineu Guarnier

Los superventas de la historia del automóvil casi todo el mundo sabe. Son adorados por clubes de aficionados y forman parte de colecciones privadas o de museos. Pero la trayectoria de más de un siglo del automóvil no fue constituida solo por éxitos. También hay fracasos estremecedores – de los cuales sus creadores prefieren no recordar. Irónicamente, sin embargo, muchos de estos niños expulsados hoy en día son piezas valiosas de colecciones – disputadas a peso de oro por los coleccionistas.

Entre los patitos feos que se volvieron clásicos justamente por sus defectos uno de los más conocidos es el Ford Edsel. En la década de 1950, Ford decidió lanzar un nuevo modelo para hacer frente a la feroz competencia de General Motors. El coche debía introducir innovaciones mecánicas y estílísticas que marcarían época. La convicción del fabricante de automóviles de Detroit de que estaba haciendo algo realmente extraordinario era tan grande que el automóvil fue bautizado con el nombre del hijo del gran bote Henry Ford II.

En los dos años que precedieron al lanzamiento de Edsel, la clase media estadounidense fue bombardeada por una campaña publicitaria sin precedentes, que creó una enorme expectativa sobre el producto. La publicidad anticipada exaltaba las características “revolucionarias” del Ford Edsel, el coche que haría que todos los demás parecieran obsoletos. Con eso, se formaron inmensas listas de espera de compradores mucho antes de que el modelo llegara a las concesionarias.


Solo que, cuando eso sucedió, en 1958, la decepción fue enorme. El Edsel era sólo otro buen coche de Ford. Nada más. El exceso de expectativas frustró a los consumidores. Para empeorar aún más la situación, el coche tenía un grave problema de diseño: la rejilla frontal, en forma de hendidura, recordaba un órgano sexual femenino. O un collar de caballo, para los menos maliciosos. Eso fue suficiente para burlarse de Edsel. Ford incluso intentó salvarlo con un nuevo diseño de la rejilla – pero el Edsel estaba condenado. Dos años después de su lanzamiento, la producción fue suspendida.

Si Ford pagó caro por el error de Edsel, General Motors no se quedó atrás con el Chevrolet Corvair – otro proyecto que iba a ser “revolucionario”. Lanzado en 1960 con el objetivo de hacer frente a la fuerte competencia de los coches importados europeos de motores traseros refrigerados por aire, GM hizo algo inédito en su historia: instaló un motor bóxer Aircooled en la parte trasera de su modelo “compacto”. El Corvair era un hermoso coche y tenía una gran familia: coupé, sedán de cuatro puertas, convertible con dos puertas, estación Wagon e incluso una versión de camioneta.

Pero había un problema de diseño que pronto resultaría extremadamente peligroso. Con mucho peso concentrado después del eje posterior y una suspensión deficiente, el coche presentaba una fuerte tendencia de sustitución (salida trasera) en curvas. El “efecto martillo” podría hacer que el vehículo girara sobre sí mismo si el conductor entrase muy rápido en una curva…

El problema se podía resolver con una calibración correcta de los neumáticos: 30 libras atrás y 19 adelante. Pero el famoso abogado de los consumidores norteamericanos Ralph Nader denunció la inseguridad de Corvair en un libro devastador – “Unsafe at Any Speed (“Inseguro en Cualquier Velocidad”, en traducción libre). Y la ruina del auto se volvió irremediable. La verdad no era esa. Respetables ingenieros independientes de la época contestaron las alegaciones de Nader. GM rediseñó la suspensión trasera para evitar “escapadas” traicioneras. El problema se solucionó. Pero no había nada más que pudiera salvar la reputación del Corvair. Y en 1969 él salió de línea melancólicamente.

De todos estos fracasos, ninguno puede ser más vergonzoso para su fabricante que el caso de Ford Pinto. Lanzado en 1971 en Estados Unidos, el subcompacto de Ford vendió más de 400 mil ejemplares en el primer año. Un éxito comparable al del superventas Mustang. Por cierto, el creador de Pinto era también el “Padre del Mustang” – el súper CEO de Ford Lido Anthony “Lee” Iacocca.

El propio Lee Iacocca (recientemente fallecido) reconoció, en su autobiografía de 1985, que el Pinto tenía dos graves problemas. Él dijo: “Primero, el tanque quedaba detrás del eje, y por eso una colisión más o menos fuerte en la parte trasera podía provocar incendio”. El Pinto tenía una manguera en el tanque de gasolina que, a veces, durante una colisión, reventaba. “Cuando eso sucedía, la gasolina estornudaba, y frecuentemente el coche se incendiaba”.

Hubo cientos de demandas contra Ford y, en 1978, un juicio en Indiana acusó a la empresa de homicidio. La compañía fue absuelta, pero sufrió daños incalculables. Iacocca niega vehementemente que Ford supiera del problema y aun así optó por no hacer modificaciones al proyecto por unos pocos dólares de ahorro. Pero el daño estaba hecho. La resistencia de la compañía para reparar el defecto costó costoso. La Ford acabó teniendo que recibir de vuelta 1,5 millones de Pinto.

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